sábado, 17 de enero de 2015

Close-up a la Gran Pirámide de Guiza

Gran Pirámide de Giza y Esfinge. por Grade1 2013

Los bloques con los que está construida la Gran Pirámide de Guiza suman un total de 2 millones 300 mil. Fue construida alrededor del año 2570 a.C. en los tiempos del faraón Khufu (Keops) de la dinastía IV. Si bien, actualmente se ven los bloques a la vista del espectador, hasta el siglo XV estuvo recubierta por una capa de caliza blanca pulida, hasta que un terremoto tiró parte de la cobertura y el resto fue utilizado por los otomanos para construir varios de los edificios de la cercana ciudad de El Cairo.

Dado que esa cobertura de caliza no se aprecia en la Gran Pirámide, se puede observar la caliza numulítica con la que se hicieron los bloques de 2.5 toneladas de peso cada uno. Herodoto describió desde el 430 a.C. la naturaleza peculiar de la caliza numulítica, llamada así porque se conformaba de muchas piezas de forma y tamaño semejantes a las monedas, por lo que las que llamó nummuli, "monedas" en latín. Herodoto pensó que se trataba de las lentejas que comían los constructores originales que se les habían caído y petrificado dentro de los bloques. Aunque fascinante su historia, la caliza numulítica tiene una historia mucho más interesante.

domingo, 11 de enero de 2015

Lo que dirán tus huesos (I)

Vista de un cráneo, Leonardo da Vinci (c. 1498)
Al público le interesan las ciencias forenses; desde Bones hasta CSI (Criminal Scene Investigation), dan a entender que muchas cosas pueden ser deducidas a partir de la evidencia que se encuentra en una escena del crimen: el último lugar en que estuvo, el lugar donde murió, su dieta, sus enfermedades, etcétera. Muchas cosas dejan huella en nosotros.

También la muerte deja su huella en nosotros y es posible saber muchas cosas del proceso de descomposición de un cadáver. A todos los procesos que ocurren después de la muerte de un organismo se les conoce como diagénsis. El proceso de diagénesis se aplica propiamente a las rocas sedimentarias y su formación, referidos a todos los cambios químicos, físicos y biológicos que experimenta un sedimento justo después de su depósito. En términos geológicos, en el momento en que un cadáver cae en el suelo, se convierte en un sedimento más y se verá afectado por los mismos factores ambientales que los sedimentos que lo rodean. Así pues, el término diagénesis se refiere a todo lo que sucedió al cadáver en su proceso de enterramiento. 


Muchas cosas pueden determinarse si se estudian los cambios que sufre el hueso una vez que es enterrado por millones de años. Por ejemplo, la composición química del hueso puede darnos información sobre nuestra edad, nuestras principales actividades, nuestras enfermedades o nuestra dieta.

martes, 6 de enero de 2015

Jabberwocky, expediciones polacas y dinosaurios mongoles

En Alicia en el País de las Maravillas de Lewis Carroll se encuentra un poema titulado "Jabberwocky", en el que se mencionan varias criaturas fantásticas. El poema dice así, según la traducción de Jorge A. Sánchez de 1996, donde el Jabberwocky es nombrado como Fablistanón.
Asurraba. los viscovivos toves
tadralando en las vaparas ruetaban;
misébiles estaban los borgoves,
mientras los verdos momios bratchilbaban.
¡Cuidado hijo con el Fablistanón,
con sus dientes y garras muerde, apresa!
Cuidado con el pájaro Sonsón,
y rehúye al frumioso Magnapresa!
Blandiendo su montante vorpalino
al monstruo largo tiempo persiguió...
Bajo el árbol Tumtum luego se vino
y un rato cavilando se quedó.
Y estando en su aviesal cavilación,
llegó el Fablistanón, ojo flagrante,
tufando por el bosque fosfuscón
y se acercó veloz y burbujante.
¡Un, dos! De parte a parte le atraviesa
varias veces el vorpalino acero;
y muerto el monstruo izando la cabeza
regresó galofando muy ligero.
¿De verdad al Fablistanon has muerto?
¡Ven que te abrace, niño radioroso!
¡Hurra, hurra! ¡Qué día ristolerto, risoto, carcajante y jubiloso!
En inglés, el nombre del borgoves es borogoves, y la paleontóloga polaca Halszka Osmólska lo utilizó como base en 1987 para nombrar a un dinosaurio trodóontido, Borogovia. Detrás de la historia de este hallazgo, hay mucha historia más.


lunes, 5 de enero de 2015

¿De dónde viene el petróleo?

Anticline (PSF).png
Diagrama de un anticlinal por Pearson Scott Foresman
Donado a la fundación Wikimedia Foundation, disponible bajo la licencia de Dominio público vía Wikimedia Commons.
El origen del petróleo fue uno de esos debates académicos que se hacían como una curiosidad o entretenimiento. Dado que saber el origen del petróleo carecía de importancia económica, puesto que lo que importa es sacarlo, entender cómo o de dónde venía el petróleo era una cuestión pura de amor hacia la ciencia y no algo sustancial.

El consenso científico por mucho tiempo fue que el petróleo tenía un origen inorgánico, producto de las condiciones geológicas de una región, lo que implicaba que en unos países hubiera petróleo y en otros no. Sin embargo, a partir del siglo XIX comenzó a esparcirse un rumor de que el petróleo debía tener un origen biológico.

sábado, 3 de enero de 2015

Los "dos cerebros" de los dinosaurios

Stegosaurus sp., dibujado por Marsh en 1896, US Geological Survey
Entre 1877 y 1892 la euforia de los dinosaurios había llegado a Estados Unidos debido a la rivalidad pública entre dos paleontólogos: Edward Cope, de la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia, y Othniel Marsh, del Museo Peabody de Historia Natural de Yale. Ambos científicos se enfrascaron en una competencia por descubrir y describir el mayor número de dinosaurios en los Estados Unidos, encontrando los primeros y más grandes yacimientos de fósiles de dinosaurios. Además, ambos trataron todo el tiempo de echarse cuanta tierra pudieron entre ellos.

La batraquita, una piedra mágica



Extraction d'une crapaudine.jpg
Extracción de una batraquita
Ilustración del médico alemán
Johannes de Cuba (1497).
Licencia para uso de Dominio Público.

«Dulce es el fruto de la adversidad,

que, como el sapo feo y venenoso,
lleva siempre una gema en la cabeza;
así, nuestra vida, aislada del trato social,
halla lenguas en los árboles, libros en los arroyos,
sermones en las piedras y el bien en todas las cosas.»

Como gustéis. Acto II, Escena I, William Shakespeare (1623)


La gema en la cabeza de la que habla Shakespeare en el párrafo anterior se conocía como batraquita o bufonita, una piedra preciosa que crecía sobre la cabeza de los sapos, principalmente en los sapos reyes cuando otros sapos brincaban sobre su cabeza.




Los bambúes de roca

Bambú y rocas, de Li Kan (1244-1320).
Licensed under Public Domain via Wikimedia Commons.


Se asocian los bambúes como las plantas representativas de China. Los bambúes pertenecen a la familia de los pastos (poáceas) y constituyen una subfamilia, las bambusoideas, que se extiende por todos los continentes del mundo, excepto por Europa y la Antártida. Comprende 37 géneros y 500 especies reconocidas que se distribuyen desde las regiones tropicales hasta las templadas.

En China, la mayor diversidad de bambúes se encuentra en la provincia de Zhejiang, donde actualmente se encuentra la ciudad de Shangai, adaptados a todo tipo de ambientes, desde riparios hasta alpinos. Alberga 149 especies (un tercio del total) pertenecientes a 19 géneros (la mitad del total), por lo que entender si esta diversificación es reciente o sucedió mucho tiempo atrás se ha convertido en un misterio a resolver por los botánicos; los fósiles de plantas permiten entender la historia de un grupo en particular en una región, pero los fósiles de bambúes en China son demasiado raros.

El primer registro de un descubrimiento de bambúes fósiles en China data del siglo XI con el polímata chino Shen Kua.